Разное строение зубов в различных группах млекопитающих обусловлено прежде всего их полиморфизмом (т. е. различием в строении) в зависимости от места, занимаемого ими в челюстном аппарате. В частности, у человека передние зубы имеют форму долота, причем форму и функцию их ярко характеризует само их название: резцы. Они долотообразны, с острыми режущими краями, что способствует откусыванию пищи.

Задние зубы, так наз. коренные, имеют широкую, бугристую верхнюю поверхность. Между резцами и коренными находится не выступающий у человека из общего ряда, но имеющий вид конуса зуб — клык. Если форма коренных зубов, связанная с перетиранием,, измельчением пищи,- а также долотообразная форма резцов совершенно понятны, то этого нельзя сказать про форму клыков человека. Рассматривая зубы хищных и даже антропоидных обезьян (особенно самцов), мы видим, что вершины клыков у них не лежат в один ряд с другими зубами, как у человека, а сильно выступают и при смыкании челюстей заходят друг за друга. Такой далеко выступающий, конусообразно заостренный клык является мощным орудием защиты и нападения. Поскольку клыки хищников при смыкании заходят друг за друга, то совершенно очевидно, что, пронзая тело добычи, они могут крепко ее удерживать. Такой же выступающий клык у обезьяны играет роль мощного орудия защиты. Конусовидная форма при этом превращает выступающий зуб в острый клык. Понятно, что если сильно выступающие клыки при смыкании челюстей заходят друг за друга и располагаются так, что один лежит более кпереди, а другой — более кзади, то между зубами как верхнего, так и нижнего рядов остается промежуток — диастема.