В зубе мы различаем 3 части: покрытую плотной эмалью коронку, свободно вдающуюся в ротовую полость; место, где коронка зуба выступает из слизистой оболочки десны и где покрывающая коронку эмаль постепенно сходит на нет, — шейка зуба; корень зуба, состоящий из особой костеподобной ткани, называемой дентином. Корни зубов помещаются в зубных луночках альвеолярных отростков челюстей. Как коронки, так и корни имеют различный вид в разных зубах. Зуб может иметь либо один капсуловидный корень, либо болшее число корней.

Не вдаваясь в подробности, отметим в общих чертах процессы, сопровождающие закладку зуба у млекопитающих. На сравнительно ранней стадии, еще задолго до оформления губ и щек, по свободному краю будущих десен начинается разрастание эпителия, погружающегося внутрь тканей в виде сплошной эпителиальной полоски. В дальнейшем некоторые участки этой эпителиальной закладки начинают разрастаться сильнее соседних и, все еще оставаясь в связи с покровным эпителием при помощи истончающихся эпителиальных тяжей, образуют в наиболее глубокой своей части закладки молочных, а несколько позднее и маленькие закладки медленнее развивающихся постоянных зубов. Оформленная закладка зуба — эмалевый орган — имеет вид пузырька, заполненного своеобразной рыхлой тканью — эмалевой мякотью. Со стороны, противоположной свободной поверхности десен, стенка этого пузырька начинает впячиваться в его полость, образуя эпителиальную закладку самого зуба, по форме с самого начала очень близкую к форме коронки развитого зуба. Из этого слоя эпителиальных клеток и образуется в дальнейшем эмаль коронки зуба. Эмаль, следовательно, есть производное эпителия.